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miércoles, 22 de febrero de 2012

Dennis Hopson, aquel número 3 del Draft



En una de las épocas menos brillantes del baloncesto en Zaragoza, y en España en general, llegó una estrella NBA con su resplandor apagado para iluminar la transición entre el glorioso CAI de los ochenta y el Amway que desapareció a mediados de los noventa con toda su dignidad deportiva. Dennis Hopson fue una figura poco valorada en su momento, pero se convirtió en uno de los referentes de aquel Banco Natwest y de la ACB. Su capacidad ofensiva y gatuno swing avalan su recuerdo como uno de los extranjeros más eléctricos que pasaron por nuestra ciudad.




Eran tiempos difíciles, como los actuales, en los que los éxitos deportivos tampoco acompañaban, a diferencia de ahora. Fue la primera temporada con 3 extranjeros en la Liga ACB (1992/93), una medida controvertida tomada para superar la crisis, momentos convulsos en el mundo de la canasta. También en Zaragoza: el CBZ de José Luis Rubio se había quedado sin su histórico patrocinador de la CAI (Caja de Ahorros de la Inmaculada), y la llegada de un sponsor como el Banco Natwest fue recibida como una auténtica tabla de salvación en medio de lo que empezaba a ser un mar de dudas. En el plano deportivo, la incorporación del técnico Mario Pesquera era una apuesta por la sensatez, por la solidez... El entrenador vallisoletano aguantó hasta marzo del 93, y su salida del equipo (y la de su segundo José Luis Abós) fue un tanto controvertida. El curso había comenzado con mucho movimiento en el capítulo de los extranjeros: hasta 6 habían desfilado por Zaragoza antes de las fiestas del Pilar: Byron Irvin, Larry Middleton, Bobby Phills y Carlton McKinney, además de Jeff Martin y John Turner, que seguiríran todo el año. El séptimo en entrar en escena fue nuestro protagonista, Dennis Hopson,un factor fundamental para enderezar aquella gris temporada hasta acabar en un digno séptimo puesto final tras unos ilusionantes playoffs.




Hopson aterrizó a orillas del Ebro con la aureola de su elección como número 3 del Draft de 1987 (en el que estaban David Robinson, Scottie Pippen, Reggie Miller, Horace Grant o Kevin Johnson; y en el que también fueron escogidos otros jugadores que pasaron porZaragoza como José “Piculín” Ortiz y Rickie Winslow) y el anillo de Campeón de la NBA junto a Michael Jordan en los Chicago Bulls de 1991. Seguía pues la tradición del presidente José Luis Rubio de traer fichajes de relumbrón al CAI (fue una de las elecciones más altas del Draft de la NBA que jugó en España), una apuesta en el caso de Hopson que auguraba espectáculo del bueno para encauzar el rumbo en la liga y llegar a ser factor diferencial en la ACB. Su rendimiento fue muy elevado, demostrando su habilidad en ataque penetrando y con un fiable lanzamiento exterior, además de una visión de juego por encima de la media de lo que dictaría su perfil de cañonero. En defensa mostró su instinto para robar balones e hizo uso de sus largos brazos para ayudar en el rebote. Por estos motivos continuó la siguiente temporada 1993/94 en la plantilla caísta: Zaragoza volvía a contar en sus filas con un jugador estrella de la liga. Quizá su carácter algo introvertido y esa actitud un tanto desganada que gastan algunos jugones (que parece que lo hacen todo sin esfuerzo) impidieron su eclosión mediática, y aunque participó en el All-Star de 1993 organizado entre la ACB y la Lega en Roma, no llegó a ser reconocido en toda su dimensión como pichichi, quizá como consecuencia de su excesivo pasado, precisamente, mediático...


Y es que el escolta norteamericano había llegado a la NBA en 1987 con un gran cartel tras completar su ciclo universitario en Ohio State University, un período en el que su juego y sus estadísticas habían ido a más hasta acabar como máximo anotador en la historia de los Buckeyes (amén de All-American y jugador del año de la Big TenConference). El perfil de escolta ofensivo, a imagen y semejanza del gran Air Jordan, fue muy buscado durante una época por los scouters de la NBA, y el prospect de Hopson caló en unos Nets que ya estaban enfrascados en la enésima reconstrucción de su equipo. Aquellos años en New Jersey no fueron todo lo fructíferos que prometían, pese a que su rol protagonista fue in crescendo y Hopson se asentó como escolta titular firmando unas medias de casi 16 puntos, 3,5 rebotes y 2 asistencias por partido en el curso 1989/90. Pero las expectativas iniciales eran tan grandes, que ya no fue capaz de descolgarse el sambenito de jugador sobrevalorado. Fue entonces cuando los Chicago Bulls llamaron a su puerta, y los Nets aceptaron, a cambio de dos rondas del draft, enviar al que era su máximo anotador (que no mantenía muy buena relación con sutécnico Bill Fitch, todo sea dicho de paso) al equipo de Phil Jackson para dar minutos de descanso a Michael Jordan.



En la Windy City el propio interesado reconoce que fue un sparring de lujo del posiblemente mejor jugador de basket de la historia: su participación en los partidos fue meramente testimonial, pero aquellos Bulls comenzaron a hacer historia con el primero de los anillos de Jordan, del que en 2011 se cumplió el vigésimo aniversario. Y Hopson estuvo allí. Por poco tiempo, puesto que al año siguiente fue canjeado por otro reserva como Bobby Hansen, y enviado al “infierno” de los Sacramento Kings. Fue su última estación NBA, con algún highlight por el camino, unas medias de anotación de casi 11 puntos bastante decentes y la duda de si su salida del circuito de los “pros” fue debido a un mal consejo de su agente...


    
En la “ciudad del viento” española no disputa la Korac por incorporarse con el curso avanzado (en esa competición Alberto Angulo tuvo ocasión de acaparar más minutos) siendo en los partidos de Liga ACB donde empezó a mostrarse como un anotador solvente. La combinación con su compatriota Jeff Martin resultó providencial en la recuperación anímica y de juego del equipo. Su final de aquella temporada 92/93 fue meritorio, dejando para la historia el récord de mejor valoración (48) en un partido de playoff de liga ACB, todavía vigente a día de hoy. Hopson mantenía la distancia propia de un americano con pedigree pero parecía buen tipo. Mientras acaparaba lanzamientos se fue convirtiendo en el líder de un Banco Natwest Zaragoza que buscaba su propia identidad.



Para la temporada 1993-94 se confía en José Luis Oliete como entrenador, así como en la continuidad de los americanos John Turner y Dennis Hopson, a los que se les añade en principio elpivot Zoran Jovanovic. Tampoco aquel fue un año sosegado: después de 13 partidos llega Herb Brown sustituyendo a Oliete, Turner también dejaría su plaza a Ken Green y mientras tanto Jovanovic fue parcheado por Mike Anderson hasta que se decidió apostar por el pivot Thomas Jordan. Hopson comienza de todas formas el año como un tiro, haciendo gala de un poder ofensivo devastador (en la Jornada10 llega a los 49 de valoración, tras anotar 41 puntos ante el TDK). Durante muchas jornadas fue segundo máximo anotador de la competición solo superado porel inaccesible Oscar Schmidt Becerra. El Banco Natwest no carbura, llegan las derrotas, 2 de ellas como anfitrión en sus primeros duelos de la Copa Korac, donde Hopson supera en anotación a estrellas europeas como Bodiroga, Fucka,Gentile, Yannakis o Christodolu. Con el cambio de entrenador hay un atisbo de reacción a mitad de curso comandado una vez más por la furia anotadora de Hopson, perolos diversos episodios de insubordinación que alteraron el ambiente del vestuario, desembocaron en un final de temporada aún más abrupto: Hopson es sancionado con 4 partidos por una agresión durante un partido al pivot del Fórum Valladolid, Silvano Bustos, y es sustituido por Dave Johnson de cara a los playoffs. Aquella 93/94 se completó con la peor clasificación del CBZ, que finalizó laliga ACB en el puesto 14 y con la noticia de que el Banco Natwest abandonaba el patrocinio del equipo, por lo que se debía comenzar una nueva búsqueda de un mecenas para el club.




A partir de ahí el escolta deOhio comienza un recorrido por el baloncesto internacional que le lleva inicialmente al Cholet francés, donde también es cortado y suplido por Arturas Karnisovas. Volvería el año siguiente (curso 95/96) al Le Mans, y de ahí a Filipinas, Venezuela e Israel, liga en donde encuentra acomodo en el tramo final de su carrera en distintos clubes. En todos los equipos de los que formó parte siguió demostrando su habilidad para encontrar el aro con movimientos escurridizos. Una vez retirado terminó sus estudios y completó su graduación en la universidad como parte de una promesa a su hija, por entonces también estudiante. Después comenzó su carrera como entrenador en la CBA como asistente de su ex-compañero en los Bulls Stacey King, y en 2006 dirigió a los Toledo Royal Knights de la ABA, tras ejercer de scout para los Sixers y trabajar en programas de diversos institutos de Ohio. Siguió en el banquillo de la Northwood University (en West Palm Beach, Florida, muy cerca de donde entrena el zaragozano Jorge Sanz en la NCAA) con el prestigioso Rollie Massimino, siendo a día de hoy entrenador asistente en la Universidad de Bowling Green State.



Actualmente hay en curso una petición para que la universidad de Ohio State retire el número 32 que lució Dennis Hopson en su periplo de 3 años en el campus, pese a no ser reconocido Jugador del Año, requisito imprescindible para ello. En base a análisis de sus estadísticas en la mejor de sus temporadas, la 1986/87, en comparación con otros galardonados, se pretende honrar al que fue uno de los mejores jugadores en la historia de esa universidad. Ni a un lado ni al otro del Atlántico ha tenido Hopson el reconocimiento que quizá merezca su dedicación por el baloncesto.


Para seguir a Dennis Hopson en su cuenta de twitter: @DennisHopson




-A veces es difícil comprender en España lo que significa ser una estrella en la NCAA, ¿puede hablarnos de la presión que conlleva, de las expectativas que se generan, en esa antesala -para algunos- de la NBA?


Llegar a ser un gran jugador en la NCAA supone grandes dosis de presión debido al nivel con el que tienes que jugar, y el nivel de los otros jugadores a los que te tienes que enfrentar. Como jugador universitario lo que tú quieres es hacerlo bien porque estás intentando convertirte en profesional. Los retos son duros debido a la competencia que hay noche tras noche. Una vez que te conviertes en una estrella universitaria, eres un jugador señalado. Empiezas a despertar atención mediática, por lo que debes jugar todavía más duro, porque es lo que se espera. 
  
-Usted mantiene el récord de más puntos anotados (2.096) en Ohio State University. En estos momentos hay una campaña en internet para promover que retiren su camiseta con el número 32 en esa universidad como homenaje.

Soy el líder histórico en anotación de Ohio State, y es un honor ser reconocido como uno de los mejores jugadores que han pasado por OSU. Fui All American y máximo anotador a nivel nacional en mi año senior, por lo que es apasionante saber que toda la brega y el esfuerzo dieron resultado. La campaña y la petición que los fans de OSU están llevando a cabo en aras de conseguir que retiren mi camiseta, es especial. Yo considero que mi número debería estar retirado junto con alguno de los de otros grandes jugadores que han pertenecido a OSU.

-Fue número 3 del Draft de la NBA de 1987. ¿Por qué su carrera NBA solo duró 5 años? ¿Con el paso del tiempo, dos décadas después, cómo valora aquella etapa entre los mejores jugadores del planeta?

Mi carrera en la NBA fue corta por mi culpa. Cuando fui traspasado de Chicago a Sacramento tuve una gran temporada. Me ofrecieron un contrato garantizado, pero lo rechacé. Quería más años en el contrato, y no pudimos llegar a un acuerdo. Como el tiempo fue pasando y mi agente estaba en conversaciones con clubes europeos, decidí firmar con el equipo de Zaragoza. El baloncesto es un deporte global, tienes jugadores americanos jugando en Europa y europeos que vienen a jugar en los Estados Unidos. Tuve una gran experiencia tanto en la NBA como en Europa.

-¿Cuál de sus compañeros apedillados Jordan era mejor, Thomas o Michael? (Aquí en España también hemos leído el retrato más crudo de Air Jordan en el libro "The Jordan Rules").

Jugar al lado de Michael Jordan fue lo mejor. Mike jugaba con energía y esfuerzo cada vez que pisaba la pista. Como compañero, él esperaba lo mismo de todos y cada uno de los miembros del equipo, en los entrenamientos y en los partidos. Si tú no jugabas duro, él te lo hacía saber. Mike era exigente y lideraba con su ejemplo. Nos retaba cada día en los entrenos, y eso me enseñó cómo hacer mi trabajo y a competir cada vez que ponía un pie sobre el parquet.  

-¿Cómo fue el reencuentro, 20 años después, con aquellos Bulls campeones que iniciaron una Dinastía en la NBA?

El reencuentro fue un gran momento. Tuve ocasión de ver a compañeros y amigos que no había visto en años. Los fans de Chicago son los mejores y consiguieron recuperar un montón de recuerdos. Fue una noche que nunca olvidaré. 

-Su primera experiencia overseas fue en Zaragoza: ¿cómo recuerda su llegada al baloncesto europeo?

Mi llegada a España fue dura. No sabía qué esperar del país, de ese baloncesto. Lo que hizo que fuera más fácil fueron los compatriotas (John y Jeff) con los que jugué. Sabía que iba a tener compañeros en el equipo que eran de los Estados Unidos y eso hizo para mí más fácil la llegada. Creo que lo más duro fue estar lejos de mi familia y mi hijo. El baloncesto fue una sorpresa, porque no esperaba jugar contra jugadores europeos de semejante nivel. Me habían hablado mucho sobre esta liga europea, pero hasta que no lo experimenté por mí mismo no había creído lo buena que era esa competición. 




-Firmó unas estadísticas de 20 puntos, 6 rebotes, 2 asistencias y 21 de valoración en sus casi 50 partidos en ACB con el equipo del Banco NatWest Zaragoza: mantuvo su status de estrella en España. ¿Qué momentos y compañeros le traen a la memoria esas casi 2 temporadas que pasó en Zaragoza?


Zaragoza es una gran ciudad. Tuve la fortuna de jugar junto a grandes compañeros de equipo. Tú solo puedes tener éxito si juegas con buenos jugadores que te respetan lo suficiente para ayudarte a ser el mejor jugador posible. Zaragoza tenía tanto grandes jugadores como aficionados, y eso me permitió dar lo mejor de mí. 

-Suyo es todavía el récord individual de mayor valoración (48) en los playoffs de la Liga Endesa (Liga ACB española). Sin embargo su salida del equipo español se precipitó al recibir una sanción por un incidente con el pívot del Fórum de Valladolid, Silvano Bustos, y no pudo disputar sus últimas eliminatorias por el título.

Si pudiera cambiar algo de entonces, sería mi actitud. Mis acciones dañaron a mi equipo en ocasiones y fue muy inmaduro por mi parte ser tan egoísta. Yo era una parte muy importante del equipo, pero ser sancionado perjudicó las opciones del equipo para hacer grandes cosas. Éramos un gran conjunto, pero necesitábamos arrimar el hombro todos para hacer grandes cosas. 



El partido del récord histórico de Valoración en un partido de playoff de la Liga ACB, cortesía del Club Baloncesto Zaragoza (CBZ):


-Posteriormente jugó en otros 5 países (Francia, Filipinas, Turquía, Israel y Venezuela): ¿cuál es la visión "global" del baloncesto que tiene Dennis Hopson a día de hoy?

Mi mejor experiencia en el baloncesto europeo fue en España, y en Israel. Ambos son bonitos países con gente encantadora. Si pudiera hacerlo de nuevo, aprendería el idioma.


Hopson en el All-Star 1993 de Roma, entre la ACB y la Lega

-En la actualidad es entrenador asistente en la Universidad de Bowling Green State: ¿cuál es la principal enseñanza que trata de transmitirle a sus jugadores?

Ser entrenador de universidad es muy difícil y exigente. Se trata de una rutina diaria para tratar de ayudar a los jugadores a dar lo mejor de sí mismos dentro y fuera de la cancha. Enseño a los chicos a disfrutar de la experiencia mientras puedan, porque un día todo eso se acaba.

-Por último: ¿cuál es su opinión acerca del baloncesto español en la actualidad (Campeones de Europa, subcampeones Olímpicos...), y del impacto de los jugadores españoles en la NBA?

El baloncesto europeo es conocido a escala nacional en Estados Unidos a día de hoy. Hay muchos jugadores europeos que vienen a la NBA y dejan su huella. Los europeos tienen un gran sentido del juego, y lo más importante, algo que los americanos están perdiendo, es que cuidan los fundamentos del juego. Tienen una gran experiencia y juegan de la manera correcta. 



Banco Natwest vs Caja San Fernando, partido inaugural curso 1993/94, vía YouTube Rubén Juan

Otros enlaces con información de interés:

Vídeo entrevista en vimeo en la que Dennis Hopson repasa su pasado, su rol como entrenador en la Universidad de Bowling Green State y su futuro (año 2009).

Petición para la retirada con el número 32 de la Universidad de Ohio State, en honor a Dennis Hopson

Artículo de Dani Barranquero en ACB.COM "Tras los pasos de...", con la actualidad de varias ex-estrellas de la Liga.

Reportaje en ACB.com con motivo del 20 aniversario del Récord de Valoración de Dennis Hopson en un partido de playoff

Vídeo entrevista en el canal de YouTube de Maceo Brandon Barry, en la que Dennis Hopson hace un completo repaso a su carrera.


[Fotografías obtenidas del libro 25 aniversario del CBZ "Pasión por el basket", foro Zona131.com, web de NorthWood University Athletics, Revista FIBA Basket, internet y Gigantes del Basket]

Este post tiene ánimo de actualización constante, lo cual solo es posible con tu colaboración, puedes contactar vía email en info@balonzesto.net o Comentar, enviar fotos o imágenes relacionadas con Dennis Hopson que irán completándolo. Última actualización: 10/02/2015





4 comentarios :

  1. Hey albericious vaya currada!!!!
    esta entrada es una recopilación total de datos sobre dennis hopson, sin duda uno de los jugadores más ilusionantes que estuvieron en el CAI.
    Estoy contigo en lo de que no sea uno de los más valorados por curriculum pero aqui hizo partidos muy buenos y se le veia a otro nivel. Pero aun asi era un chuponcete jaja. Creo recordar que incluso se oyeron en su día rumores de que interesaba a alguno de los grandes de la ACB.

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  2. Muchas gracias por tu comentario y bienvenido otra vez, zaragocista91; es un post con mucha información en los links incluidos en el texto, pero siempre quedan más datos y contenidos todavía en internet. Hopson es lo más parecido a una estrella de la NBA que hemos tenido en Zaragoza, por la aureola con la que llegó; ¡con permiso de Leon Wood, por supuesto! En el caso que nos ocupa, es muy interesante la respuesta que nos da sobre su actitud; es un ejercicio muy loable reconocer aquello en lo que se puede mejorar profesional y personalmente.
    Gracias de nuevo, y no tardes tanto en volver por aquí ;)

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  3. Interesante documento, de lo mejorcito que ha pasado por el CAI (NATWEST).
    Al final le perdió su forma de ser, aunque si no hubiera sido por esto dudo que hubiéramos podido disfrutar de el.
    Por favor podrías reenlazar la foto de la plantilla.
    Gracias por el documento

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  4. Toda la razón, M Angel, aunque las apuestas de aquel CAI en materia de jugadores extranjeros siempre eran "por todo lo alto"... ;)
    Muchas gracias por el comentario y por avisar que el enlace con la foto del equipo del Banco NatWest no funcionaba. Ya la hemos resubido.
    También nos puedes seguir en nuestra página de Google+, donde hacemos un seguimiento a la actualidad del basket zaragozano.
    Un cordial saludo!

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